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這是針對英文原版頁面的中文翻譯。

人、土地、物品和思想

Kragen Sitaker <[email protected]>

軟件

軟件就是思想、信息。它與人、土地、物品都不相同。它可以像火一樣被無限復制,而且幾乎毫無代價。這個道理不言而喻,甚至被認為是陳詞濫調。但它似乎總有一些沒有被人好好地探究的特殊后果。

其中之一就是你不能像賣奴隸、土地和物品一樣去賣它;任何一個你的顧客可以按原價甚至更低的代價來制造無數的拷貝。市場分割目前使賣軟件成為一種可實行的商業模式。也許品牌也是原因之一;有一個問題是關于Red Hat的光碟賣$50美元,不知是否因為人們喜歡Red Hat這個品牌,還是因為他們不知道能花$2美元從CheapBytes買來一樣的光碟。

過去和現在

處理這個問題的傳統方法就是把思想封鎖在人、土地和物品的內部。一個律師能不做任何實際的創造性工作,而是通過簡單地闡述恰當的思想,甚至是簡單地應用死記硬背的方法—據說大多數遺囑都可以歸為此類,來掙大量的錢。因為不允許拍照,所以我不得不去Georgia O'Keeffe的博物館參觀老Georgia的繪畫作品,也正因為這樣他們才可以把門票賣給我。(順便提一句,這是一個非常不錯的博物館。如果你去那兒,不必購買4天的通票;他們的收藏品真的很少)一本書能按超過印刷成本的價格出售,因為很難從其物質的表現中分離出思想來。

軟件讓我們從人、土地和物品中分離出思想變得容易。假設我買來一臺計算機用來發送電子郵件,并且我想做些分形,我不需要再去買一臺新的分形計算機。我只要去下載一個分形軟件。如果我想計算一根支桿的屈服力,我不用去雇一個結構工程師;我能下載一個FEA軟件并用它來模擬對支桿加壓力直到它彎曲為止。我不用跑到博物館去看我鄰居的分形作品;我可以直接把它們顯示在我的屏幕上。(當然我要先下載它們。)

這是一個驚人的改變。

軟件封閉:未來?

大體上來說,這就曾是計算機應用程序的本性,直到最近才有所改變。但是我們現在有了互聯網,而且人們在大量談論嵌入特定應用的計算機。忽然,人們能像曾經他們提供計算機軟件一樣提供應用程序,但是他們能把軟件—思想—封閉在土地和物品中了。

例如,我現在擁有一張包含有美國電話號碼總表的CD-ROM。如果有足夠的時間和專業技術,我就可以把那些電話表提取出來,并把它們放在一個互聯網站上。(我首先需要對數據庫存放的結構進行反向工程。)我能進行相關試驗來了解是否某些姓氏的人更傾向于選擇其居住地(從它能看出他們住在他們家族的附近,或者也許,這個城市是種族隔離的)。我能發現哪一個Cathy的拼寫最流行(Kathy,還是Cathi?),并且還我能發現人們對Cathy拼寫的選擇與他們的姓是否有關。

確實有一些網站包括上面說的那個電話號碼總表,甚至是更新的版本。但我不能用這個網站來做以上任何一件事,因為這個電話表—思想—被封閉在這網站的內部—或者稱之為一個地方或者一個物品內部,取決于你怎么看待它。

另一種方法是把信息封閉在物品的內部。NSA的Skipjack算法保密了好幾年了;該算法的實現是廣泛存在的,但是僅僅限于被特殊保護的設備中。這就允許他們把該算法廣泛地布署在包圍秘密研究的鐵幕之中,并且他們也打算把該算法廣泛地布署到外部世界去了。(到目前為此,我還是在這屏障之外。)最近,周圍環境迫使他們發布Skipjack算法的軟件實現方法,所以他們就把該算法公開了。(更多內容可以參考 http://www.schneier.com/crypto-gram-9807.html#skip [已歸檔]。)

為什么我不喜歡這樣

自己擁有電話簿會給我更大的自由。從另一方面來說,這要求我在自己的機器上安裝軟件,并給那個軟件對我機器的一些控制權。在這個特例中,這個軟件在Win95下運行,所以它要求對我機器的完全控制。所以實際上,如果只訪問互聯網頁并且只要填一張表單就可以找到某人的電話號碼,對我來說是顯然更方便。

物品中的信息比軟件中的信息用起來要方便很多;一個特殊用途的物品經常比一個通用的計算機在相當大程度上更容易使用。因為這一點,許多工業上的權威專家預測,通用計算機將會在使用特殊用途設備的趨勢中淡出舞臺。

我有些擔心這種趨勢。我喜歡使用通用計算機—盡管我承認它們經常難以使用。但我喜歡它給我的自由。計算機就像是我思維的延伸。

互聯網站和特殊用途的硬件設備可不是這樣的。它們不給我像通用計算機一樣的自由。如果這種趨勢發展到了那些權威專家預測的程度,越來越多我今天用計算機能干的事將會使用特殊用途設備和遠端服務器來完成。

在這種環境下,軟件自由的含義是指什么?當然,運行一個互聯網站而不提供給我軟件和數據庫來下載并不是錯誤的。(就算這是錯誤的,它也可能不適合大多數人下載。在IBM的專利服務器背后有一個幾萬億字節的數據庫。)

我相信軟件—特別是開放源碼軟件—有能力給予個人明顯更多對他們自己生活的控制,因為它由思想組成,而不是人、土地或物品。而使用特殊用途設備和遠端服務器的趨勢卻是逆其道而行之。

如果把自由軟件燒進ROM那將意味著什么?如果我需要把ROM分解開來閱讀源碼并且把修改版燒進新的ROM中,那么軟件依然是自由的嗎?如果把自由軟件運行在互聯網服務器中的一個可遠程訪問的應用中那意味著什么?即使帶有最美好的意愿,這些技術似乎也很難帶給人們那種他們從PC所享受到的自由。

如何與之抗爭

買一臺新設備要比下載一個軟件并安裝在我的機器上的代價大很多。所以如果特殊用途設備沒有優點的話,人們是不會用它們的。

但是它們確實有優點。比起通用計算機來,它們*非常*容易使用。一個按鈕就提供所有的功能;沒有很多按鈕造成的這個按鈕做這個、哪個按鈕什么都不做的滑稽情景。一個可以用于所有可變狀態的顯示器;你不用去點擊特定物品來使它變得可見。我懷疑這不是通用計算機固有的局限,而是一個它們目前狀態的局限。

另外一個大問題就是它們總能正常工作。而通用計算機卻經常不能正常工作,特別是在運行Microsoft的操作系統時。即使是在最好的情況下,在你開始你做正事之前,你仍然要在不相關事情上花好幾秒鐘—鍵入一個字母或其他。更為典型的是,你必須化十來秒鐘到處點擊。在最壞情況下,在你能做事之前,你得重新安裝Windows和應用程序,重新配置一些外部設備,并且重裝它們的驅動程序。

第三個大問題是它們需要安裝軟件。如果我想用我的機器來寫一封電子郵件,我就得必須在我的機器上安裝一個電子郵件軟件。雖然這比購買一臺特殊用途的電子郵件機器代價要小很多,它仍然會使人非常地不舒服,令人生畏并且使人困惑。(大約我是這樣被告知的)它也得花更多的時間。

如果要使通用計算機能在小巧、便宜的特殊用途小匣機的沖擊中生存下來,他們就得變得和那些特殊用途小匣機一樣易於使用、可靠和容易安裝軟件。這就需要一個與當前我們桌面上使用的完全不同的操作環境;毫不驚奇,GNU/Linux比其他我使用過的任何東西都更接近這個目標。(Squeak也許還要好一些,但我還沒有試過。)但是GNU/Linux還有很長的路要走。這將需要不同的硬件和不同的軟件。

遠端服務器背后的推動力也很相似—因為通過互聯網瀏覽器而統一的界面更易于使用,“能夠正常工作”,并且不需要安裝—直接使用。但是它們還有很多其他優點:它們能提供那些因為需要巨大存貯空間或計算資源而不能被你自己的機器所提供的服務,除非你想花大量的金錢。(每日下載AltaVista的數據庫可不是搜索互聯網的有效方法。)

我認為這些額外的優點目前來說是通用計算機無法戰勝的—盡管我對在很多計算機上進行的大型分布式計算工作的研究很感興趣。

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[FSF 標志]“自由軟件基金會(FSF)是一個非盈利組織。我們的使命是在全球范圍內促進計算機用戶的自由。我們捍衛所有軟件用戶的權利。”

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